成为父母,我们的大脑竟会发生这么多意想不到的变化

随着年岁增长(具体增长到多少就别问了哈),身边的好友开始一个个地变成了爸爸妈妈。

新年伊始,我正巧去见了一个刚生完孩子的朋友,她曾是一位坚定的不婚主义者,就更别提生小孩这件事了,后来遇到了她嘴里的“真爱”,不仅破天荒地结了婚,还光速生了娃。

这次见到她,她的改变让我觉得有些难以置信:三句话不离小孩,孩子一出声她立刻紧张,眼神也变得又温柔又坚毅……我差点就忘了她以前那副玩世不恭的样子。她告诉我:“我自己也觉得难以相信,现在我只要看着我的孩子,就觉得一切都满足了。”

这些神奇的变化,让我觉得,当父母真的是一件给人带来巨大改变的事。从她家回来后,我专门去研究了一下这方面的知识,发现成为父母,好像,真的会改变人的大脑。

今晚,就和你聊聊我的发现。

一个好消息:成为父母后,

我们的大脑会得到成长

1) 成为父母后,大脑会变“强”

我们的神经系统具有“神经可塑性(neuroplasticity)”,会在每个最重要的人生阶段进行一次大规模调节,来帮助我们面对新的挑战。

成为父母就是一个重要的调节阶段,一项针对新父母的研究显示,成为父母后,人们的大脑中会有两个区域格外活跃,得到「增强」(Abraham, 2014)。

第一个是“情绪处理网络(emotion-processing network)”,它包含以下几个部分:

  • 杏仁核(amygdala),它是大脑的情绪快速反应中心。它的增强,能够让父母对婴儿的生存与安全更敏感,更快地感知到婴儿是不是饿了、是不是渴了。
  • 下丘脑(hypothalamus),它是人体内分泌系统的中心。在成为父母后,下丘脑会第一时间意识到,并分泌催产素,让你产生与婴儿之间密切的“联系感”。
  • 多巴胺系统(dopamine system),它是大脑的“奖赏中心”。成为父母后,你的多巴胺系统会分泌激素,给予你“奖励”,这会让你在育儿时更开心,即便再苦再累,多巴胺也会让你动力满满,并享受育儿的乐趣。

第二个变得更加活跃的区域是“心智化网络(mentalizing network)”。这个区域可以让父母更集中注意力,专注于眼前。有赖于这个区域的活跃,父母对婴儿的关注度会变得很高,喜欢长时间地盯着婴儿看,仿佛怎么看都看不腻。

心智化网络还会和杏仁核产生更强的连接,这能让父母对婴儿信号更加敏感,对婴儿需求的推测更加准确(Feldman, 2015)。而照顾孩子带来的神经网络发展,可以让家长在照顾孩子的过程中产生更多的多巴胺,获得更多动机,形成正向循环。

除了上述两个主要变化网络,成为父母后,大脑中的镜像网络(mirror network)和共情网络(empathy network)也会被激活。前者帮助父母对婴儿的动作进行观察,后者能够增强父母与婴儿的共鸣(Feldman, 2015)。

这就解释了为什么父母可以解读婴儿的非言语信号,推断婴儿的感受和需求。比如,妈妈总是能在婴儿哭时,知道ta是饿了、冷了,还是单纯地无聊了。

2)成为父母后,你和伴侣会产生更强的“心电感应”

研究发现,成为父母后,我们和伴侣的脑间同步(brain-to-brain synchrony)会增加(Lu et al., 2019)。

脑间同步,指的是不同个体互动时,大脑活动的相似性和同步性。有了孩子后,父母两个人会有很多时间要一起照顾小孩、陪小孩玩耍,这样的持续“合作”,会不断地增加我们和伴侣的脑间同步,培养双方的默契,甚至有时候,我们会觉得和对方有了 “心电感应”。

3)成为父母后,你会对社会环境更敏感

在一项2020年的研究中,研究者邀请115名被试(包含55名父母群体,60名非父母群体),观看一个「正义得到了伸张」的场景,并观察ta们的表情。结果发现,在面对不公平、有威胁性的场景时,当「坏人」收到了合理的处罚,父母群体表现得更开心。

研究人员解释,这可能因为社会环境的安全与否,直接关系到ta们的孩子能否平安成长,同样的,为了让孩子能更好地成长,做了父母的人,会对社会上不公正、有威胁性的事件,更加警惕、敏感。

4)生育对母亲的记忆力,有一定的保护和恢复作用

从怀孕到生产,再到产后两年,母亲的记忆力会呈现“过山车”般的变化。

俗话说“一孕傻三年”,倒也不假。在怀孕期间,由于雌二醇和皮质醇的分泌(Glynn, 2010),母亲大脑内关于短时记忆和长时记忆的功能受损,并持续到产后(Henry & Rendell, 2007),导致母亲在怀孕后的一段时间里,记忆力明显下降。

但是,在产后两年,母亲的记忆会逐渐恢复到孕前水平。一项研究对产后两年且未再次受孕的母亲的大脑进行了扫描,结果发现,她们脑中控制记忆的区域——海马体(hippocampus)的体积得到了恢复。这意味着,由激素分泌造成记忆力的减退,会随着产后激素水平的恢复而恢复(Wadman, 2016)。

换个角度来说,当别人的记忆力随着时间日渐弱化的时候,母亲的记忆力却可以恢复如初,反倒也是种记忆力的进步了。

一个坏消息:成为父母后,

我们的大脑也作出了牺牲

常言道,有得必有失。当你的大脑为了“成为更好的父母”这件事情增强了自己,那么,势必要在其他与成为父母没那么相关的事情上,做出牺牲。

成为母亲后,会牺牲——

神经科学家Hoekzema等人对怀孕前后的母亲进行了大脑扫描,结果发现,生育后,母亲大脑中参与处理、回应社会信号的灰质区域减少了(Hoekzema et al., 2016),这会导致母亲出现社交能力减弱的情况。

和产后记忆力的恢复不同,灰质并没有那么好的修复力——大部分功能损失带来的变化是长期存在的(Luders et al., 2022)。而且还有研究发现,母亲在生产2-3年后,参与处理和回应社会信号的仍然在持续减少(Hoekzema et al., 2016),相应的变化可能会持续到老年(Orchard et al, 2020)。

此外,母亲的神经脆弱性(neural vulnerability)也会增加,这就是为什么,许多新手妈妈在面对负面事件时,似乎会变得更脆弱、更容易情绪崩溃,出现“产后抑郁”的情况。

成为父亲后,会牺牲——

对父亲来说,牺牲同样不可小觑。“产后抑郁症”同样也会发生在父亲身上。

父亲的致郁因素,更多来自于社会环境,一方面在养育婴儿时,父亲可能会因为无法适应“爸爸”的角色而感到沮丧、疲惫,另一方面家庭与工作的失衡,也会导致新手爸爸们压力过大。而社会对“父亲产后抑郁”的污名化,让很多患有产后抑郁症的父亲不愿去治疗(Hicks, 2022)。

还有研究表明,婴儿出生后,父亲的大脑会缩小2%(Martínez-García et al., 2022)。具体来讲,初为人父者,大脑内的默认模式网络(default mode network)和视觉网络的皮质体积会减少,这损害了父亲的注意力、计划和执行力、以及处理视觉信息的功能。

Martínez-García等人认为,这样的“脑萎缩”虽然会对父亲的日常生活有一定影响,但却有利于提升神经可塑性,因为,大脑会努力创造和形成新的连接,以适应新生活、新角色(Martínez-García et al., 2022)。

一个真相:成为妈妈,

注定要比爸爸转变更大

无论从影响的开始时间、持续时间,还是从影响的范围来看,成为父母后,妈妈大脑所受到的影响,要比爸爸来得更大。

一方面,妈妈的转变比爸爸来得更早,范围也更广。

自怀孕开始,妈妈的体内就会分泌大量激素,比如催产素(oxytocin)、孕酮(progesterone)、雌二醇和皮质醇等。

催产素会激活大脑中镜像网络的边缘皮质结构,导致妈妈们怀孕后情绪敏感度变高;而催产素、雌二醇和皮质醇等激素相互作用,还会让妈妈们在怀孕后认知能力、空间能力和日常注意力都有所下降。

此外,这些激素也会让妈妈大脑中的“情绪处理网络(emotion-processing network)”产生更深刻的变化。虽然爸爸也会有情绪处理网络的变化,但爸爸的变化,主要是在孩子出生后的照料过程中,逐渐出现的,变化程度比妈妈低,这也是为什么母亲一听到孩子哭喊就瞬间会有反应,而父亲则相对迟缓一些的原因。

另一方面,妈妈身上出现的转变,可能会持续一辈子,而爸爸的转变会逐渐消退。

怀孕和分娩带来的影响,如激素的大幅度改变等影响,可能持续一生。还有研究证实,这些影响是会叠加的。也就是说,前文提到的每一种影响,随着每一次怀孕,会越来越更强(Glynn & Sandman, 2011)。

而对于新爸爸来说,这些变化并不永久,而会逐渐消退(Zetlin, 2022)。

一个呼吁:父亲,

也一定要承担起

抚育过程中不可替代的责任

传统观念中往往会在育儿话题上强调母亲的作用,而忽略了父亲的重要性。但事实上,父亲的参与也是必不可少的——

  • 父亲的参与,能促进孩子的认知和行为发展

研究发现,无论是男孩还是女孩,如果父亲能在其童年时较大程度地参与养育,孩子长大后可能会有更高的智商、更好的学业成绩和更少的行为问题。

相比之下,父亲参与程度不够的孩子,在社会适应、友情、行为上都更有可能出现问题(Pougnet, 2011)。

比如,父亲参与度较低的孩子,品行不端,出现酒精、物质滥用等成瘾障碍的概率都会增加(Lamb, 2004),尤其是对女孩来说,缺失父亲参与抚育,青春期意外怀孕的几率也会更高(Wilcox, 2013)。

  • 父亲的参与,能够让孩子的性格发展更全面、健康

研究表明,在父亲的积极参与下成长的6个月大的幼儿,在智力、运动和社会行为上都比其他幼儿发育得更好。这些孩子长大后,在社交上表现得更加开放、善解人意,并有能力建立起稳定、可持续的社会关系(Ellis et al., 2017)。

另外,父亲还会通过高频身体游戏,激活与孩子的关系,有效地提升孩子的责任心、自信心和冒险精神。从长期来看,这些游戏能有效地帮助孩子提升上学后在同伴中的竞争能力,特别是在竞争压力大、冲突多的环境下,提升他们应对和解决冲突的能力。这一点对男孩来说尤其显著(Paquette, 2004) 。

  • 父亲的参与,还影响着子女成年后的亲密关系

父亲对孩子的回应程度,会影响孩子的依恋类型。在依恋理论中,婴儿和父母的关系是人生中最早建立的依恋关系。如果父母回应程度高,孩子就更可能发展成安全型;如果有一方对孩子的需求回应程度低,或者无法一以贯之,孩子可能发展成不安全型依恋(Fraley, 2007)。

其次,父亲如何对待母亲,也将影响孩子未来如何去爱人。如果父母之间是满怀爱与信任,双方的关系是亲密的、有回应的,孩子在长大后,也很可能用同样的方式去爱人,而如果父亲以粗暴的方式对待母亲,行为中包含冷暴力或身体暴力,这会让孩子认为这些行为在亲密关系中是可以存在的,未来ta们就更有可能接受一份充满暴力的关系,甚至习得暴力。

其实,我们想说的是,父亲和母亲对于孩子的成长来说,都很重要。

在我们熟悉的社会背景下,大多数人总觉得妈妈是孩子的“第一抚育者”,承担着更多养育责任,但其实妈妈虽然经历了怀孕、哺乳这些生理过程,也并不意味着她们必须是第一抚育者——

父亲也可以在孩子的抚育过程中,承担更多、更重的责任,可以作为第一抚育者,也可以和母亲五五分工。

也许,有很多新手父亲,会觉得无法适应爸爸的角色,无法照料好孩子,就把更多的责任分摊到了母亲身上。但这不是因为你不适合做这些,反而是因为你还没有承担足够的照顾任务,来激活那些帮助养育的神经网络。

作为孩子的父母,我们都应该尽可能去多做、多练习、多了解,共同成为孩子成长过程中的重要引领者。(注:不要把父亲的陪伴价值和“男子气概”的培养挂钩哦!父亲的存在不论对于男孩还是女孩都是非常重要的~)

以上。

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